Deportado de Estados Unidos!
   
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Construcción de un medidor de ESR para
comprobar condensadores electrolíticos
 
Introducción
    Al reparar electrónica en general, y especialmente fuentes conmutadas, he notado que los condensadores electrolíticos son muy a menudo los componentes que han fallado y son los causantes originales del problema aunque luego hayan causado el fallo de otros componentes como semiconductores
    A menudo, sobre todo si no tengo el esquema de circuito, me resulta más práctico repasar todos los condensadores electrolíticos antes de hacer otras comprobaciones porque, como digo, fallan mucho.  No sería práctico desconectar todos los electrolíticos del circuito para comprobarlos de modo que hay que encontrar la forma de comprobarlos en el propio circuito.  Antes de seguir con el proceso de comprobación debemos entender bien algunos conceptos referentes a los condensadores electrolíticos.
    Un condensador ideal solamente tiene capacidad pura pero un condensador real tiene además resistencias e inductancias distribuidas.  Vamos a ignorar las inductancias y nos vamos a centrar en las resistencias que vamos a resumir en dos: la resistencia equivalente serie (ESR) y la resistencia equivalente paralela (EPR) como se muestra en la figura 1.  Este modelo simplificado es suficiente para nuestras necesidades.
    La resistencia equivalente paralela (EPR) causa una corriente de fuga que, además, calienta el condensador. Si el valor de esta resistencia disminuya aumenta la corriente de fuga pero esto no suele ser un problema común en condensadores electrolíticos excepto cuando se cortocircuitan y la resistencia paralela cae a un valor muy bajo, casi cero. 
    La ESR también es causa de que el condensador se caliente ya que la corriente de rizado carga y descarga el condensador a través de esta resistencia.  El valor de la ESR se ha convertido en un parámetro muy importante en los últimos años ya que la miniaturización de los condensadores ha hecho que se incremente su valor además de que las fuentes conmutadas, al funcionar a mayor frecuencia, requieren menores capacidades lo que resulta en mayor corriente de rizado por microfaradio.  Las fuentes conmutadas funcionan a frecuencias mucho más altas lo cual significa que requieren valores de capacidad para los filtros mucho más reducidos pero esto implica valores de ESR más altos y más calentamiento.  Al calentarse el condensador se seca el electrolito lo cual incrementa la ESR y esto lleva a una espiral destructiva.
    Habiendo entendido los conceptos anteriores ahora queremos probar los condensadores.   Parece intuitivo que lo primero que querríamos medir es la capacidad real pero esto no es cierto porque midiendo la ESR generalmente obtenemos una indicación mejor sobre el estado del condensador y la ESR es mucho más fácil de medir sin sacar el condensador del circuito. 
    Según un electrolítico se va secando la ESR se ve afectada mucho más que la capacidad.   Un condensador que tiene capacidad correcta pero ESR demasiado alta es un condensador que está en el camino de su destrucción porque la alta ESR causará calor que acabará destruyendo el condensador.  Si el condensador ha perdido una parte de su capacidad original normalmente ya se habrá incrementado la ESR por un factor muy alto. 
    El valor de la ESR de un condensador en buen estado depende de muchos factores pero quizá el valor de la capacidad es el más importante. En dos condensadores construidos de forma similar, cuanto más alta sea la capacidad más baja será la ESR.  En condensadores de más de unas decenas de uF será de una fracción de Ohm y en los electrolíticos más pequeños no será más de unos pocos Ohmios.  Para un valor de capacidad dado constante el factor siguiente más relevante es la calidad del diseño y la construcción del condensador.  Un condensador puede ser especialmente diseñado para conseguir un valor muy bajo de ESR.  Tras estos dos importantes factores hay otros que afectan menos como el voltaje nominal del condensador (a más voltaje más ESR) y la clasificación de temperatura de trabajo (a más temperatura más ESR).  A título puramente orientativo he creado el siguiente cuadro que da el valor de la ESR en Ohm como función de la capacidad en uF y de la "calidad" del condensador.
   
ESR en Ohms
 
Calidad
 
 
 
 
C  uF 
Muy alta 
Alta  
Normal 
Baja  
Muy baja 
1.0  2.000  5.000  12.500  31.250  78.125 
2.2  1.125  2.812  7.030  17.574  43.936 
4.7  0.646  1.616  4.039  10.098  25.244 
10  0.372  0.931  2.328  5.819  14.548 
22  0.209  0.524  1.309  3.273  8.181 
47  0.120  0.301  0.752  1.880  4.701 
100  0.069  0.173  0.433  1.084  2.709 
220  0.039  0.097  0.244  0.609  1.523 
470  0.022  0.056  0.140  0.350  0.875 
1000  0.013  0.032  0.081  0.202  0.504 
2200  0.007  0.018  0.045  0.113  0.284 
4700  0.004  0.010  0.026  0.065  0.163 
10000  0.002  0.006  0.015  0.038  0.094 
    He construido esta tabla usando Excel para que produzca valores de acuerdo con lo que yo considero normal a ojo.  Son valores orientativos que no deben considerarse si se tienen valores más fiables.  La fórmula que he desarrollado y utilizado en este cuadro es
 
ESR(Ohm) = 2 * 2.5^Q / C^0.73
 
donde C es el valor de la capacidad en uF y Q es la "clasificación de calidad" del condensador siendo 0 la mejor calidad (negativo sería todavía mejor) y 4 la peor calidad (más alto sería todavía peor). 
    Differentes aplicaciones requieren diferentes niveles de calidad.  En condiciones similares un condensador para una fuente de alimentación que trabaje a frecuencia de red 50/60 Hz necesita tener una capacidad 2000 veces más grande que si se trata de una fuente conmutada que trabaja a 100 KHz.  Si ponemos un condensador que tenga una capacidad 2000 veces más pequeña podemos esperar que tenga una ESR diez veces mayor y va a generar cien veces más calor en un espacio mucho más reducido.  La miniaturización de los componentes trabaja en nuestra contra ya que dificulta la disipación del calor.  Mientras que la ESR no es factor de consideración en fuentes que trabajan a frecuencia de red es un factor crítico en fuentes conmutadas. 
    Una prueba muy sencilla sería medir la ESR, incluso sin mucha precisión, y considerar que el condensador está bien en principio si la ESR es inferior a 0.5 Ohm, que está malo si la ESR es superior a 5 Ohm y para valores intermedios tendremos que considerar el valor de la capacidad, aplicación concreta y otros factores.  Si es un condensador de bajo valor y trabajando con corrientes muy reducidas entonces puede ser que no necesite reponerse pero si es un condensador grande y de un filtro de alimentación entonces debe reponerse.
    Como podemos ver, no necesitamos una medición precisa sino que nos basta con tener una idea aproximada.  En cuanto la ESR de un condensador empieza a incrementar generalmente enseguida entra en una espiral destructiva de modo que, en general, podemos hacer una comprobación rápida de todos los condensadores electrolíticos de una fuente de alimentación y confirmar que en principio todos parecen estar bien o detectar si uno o varios están evidentemente mal.  Como digo, esta es una buena forma de comenzar las reparaciones de fuentes de alimentación porque los condensadores electrolíticos muy a menudo son la causa inicial del problema. 
    De modo que necesitamos un medidor de ESR.
   
Construcción de un medidor de ESR sencillo
    Se pueden encontrar en el mercado medidores de ESR de laboratorio muy caros pero no necesitamos ese nivel de precisión ni de coste.  Lo que necesitamos es un instrumento barato y sencillo que nos dé una lectura aproximada.  Busqué circuitos para construir y acabé modificando uno que me gustó para añadirle algunas mejoras. 
    Una prueba que considero esencial y que la mayoría de medidores de ESR no tienen es si el condensador está en cortocircuito.  Un condensador en corto tiene una ESR muy baja pero está defectuoso y debe ser repuesto. Un medidor de ESR que solamente mida ESR en alterna indicaría que el condensador está bien.  Necesitamos, por lo tanto, una indicación de que el condensador está en corto. 
    Otra cosa deseable es más precisión en la parte baja de la escala porque un condensador que tiene una ESR de más de 5 Ohm lo vamos a considerar como malo y no nos importa mucho cuantificar el valor exacto de la ESR.(Cuando digo "parte alta" y "parte baja" de la escala me refiero a los valores en Ohm ya que en el instrumento de medida los valores más bajos son los que hacen que la aguja se desplace al tope de la escala.)
    Lo que sigue es mi propia versión de un medidor de ESR que he construido y me funciona bien.  Quizá todavía se pueda mejorar en algo pero tal y como está me funciona bien.  Está basado en este proyecto de IZ7ATH el cual, a su vez, está basado en un artículo publicado como proyecto #1518 de la revista italiana Nuova Elettronica, n° 212, Sept/Oct 2002.  Creo que el mismo diseño o algo similar fue publicado en la revista Poptronics en julio de 2001 pero no lo he visto.  Si alguien me lo puede enviar estaría bien para compararlos.  En mi circuito he introducido algunos cambios que considero mejoras. 
    El medidor de ESR tiene dos puntas de prueba que se conectan al condensador a probar sin quitarlo del circuito.  Esto inyecta una señal de unos 100 KHz y muy bajo voltaje, por debajo de 100 mV(pp).  Esta señal de tan bajo nivel no será suficiente para afectar a semiconductores en paralelo con el condensador y la mayoría de los componentes tendrán resistencias más altas y no afectarán de forma significativa a la medición.  Claro que tuviéramos una resistencia de valor extremadamente bajo en paralelo con el condensador entonces la lectura se vería afectada pero esto sería extremadamente raro en la realidad. 
    El circuito es un puente de cuatro resistencias que normalmente está equilibrado.   El condensador a medir se pone en paralelo con una de las resistencias lo cual introduce un desequilibrio que es multiplicado por un amplificador operacional (opamp).  Cuanto más baja sea la ESR más se desequilibra el puente y más alta es la lectura. 

    ESR Schematic diagram
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    OpAmp A, primero por la izquierda, divide el voltaje de alimentación en dos mitades iguales de modo que tenemos +4.5 V y -4.5 V con respecto al punto central que es nuestra referencia y tierra virtual.  Esta alimentación simétrica la necesitan los operacionales que siguen. 
    El segundo operacional, B, es la base de un oscilador de 100 KHz.  En la práctica he observado que la frecuencia tiende a desviarse bastante de los 100 KHz teóricos, probablemente debido a desviaciones en los valores nominales de los componentes, de modo que es conveniente comprobar la frecuencia y ajustar el valor de R3 para ajustar la frecuencia cerca de 100 KHz.  Esto no es esencial pero permite comparaciones mejores entre unidades.  A la salida este operacional tenemos una onda rectangular que oscila entre -4 V y +4 V. 
    El transistor que sigue sirve para varias cosas.  Desplaza el nivel de la señal de modo que siempre es positiva, entre 0 V y +4 V y aísla el oscilador de la carga que sigue ya que el operacional no podría gobernar la carga directamente.
    En el colector del transistor encontramos el puente de resistencias que es el corazón de la unidad.  Las dos resistencias superiores son de valor mucho más alto que las dos inferiores de modo que el voltaje aplicado el condensador bajo prueba es una fracción pequeña del voltaje que se encuentra a la salida del transistor.  Cualquier desequilibrio en las ramas del puente es amplificado por el siguiente amplificador operacional, C.  Analicemos detenidamente los distintos casos. 
 
Pin 7 - Salida del comparador Oscilloscope trace
Puntas abiertas - - - - - - Conectadas a un condensador - - - - - - Puntas en corto

    1- Cuando las puntas de prueba están abiertas el puente está en equilibrio y la salida del operacional C será de cero voltios, constante. 
    2- Al conectar las puntas de prueba a un condensador bueno estamos cortocircuitando a masa una de las resistencias del puente pero solamente en AC y no en DC.  Por lo tanto la salida de C será una onda AC sin componente DC alguna.  Es decir, estará centrada en 0 V y oscilará igualmente hacia arriba y hacia abajo de este punto.
    3- Si además cortocircuitamos el condensador en DC entonces la rama del puente está en corto en DC a masa y ahora la onda de salida de Cse desplaza hacia arriba de modo que tiene una componente DC positiva.  Ahora toda la onda estará por encima de 0 V.  
    Al construir el prototipo me encontré con un extraño problema cuya causa me costó identificar.  Al principio no la expuse aquí pero me han escrito varios lectores que se han encontrado con el mismo problema por lo que lo explico aquí para ayuda a todos.  EL problema era el siguiente: pongo las puntas en corto y ajusto el tope de escala.  A continuación conecto un condensador entre las puntas y la aguja del instrumento se pasa del tope de escala.  Es como si el condensador presentara menos resistencia que las puntas en corto.  Ya digo que me costó determinar la causa pero es fácil de ver.  Mirando la traza del osciloscopio vemos que la amplitud de la señal es la misma cuando las puntas están en corto o cuando están con un condensador de ESR=0, que es como debe ser.  La diferencia está en el desplazamiento vertical de la señal hacia arriba cuando las puntas están en corto.  Si la señal tiene demasiada amplitud al subir se llegan a recortar los picos superiores por lo que con las puntas en corto la amplitud es menor que con un condensador.  La solución es disminuir la ganancia de esa etapa como se describe a continuación. 
    Las resistencias de realimentación de C eran originalmente de 47K pero esto creaba el problema que se solucionó disminuyendo la ganancia al disminuir el valor de estas resistencias a 27K.  Después de construir mi prototipo con este valor he pensado que quizá hubiera sido mejor dejar el valor de estas resistencias en 47K y haber disminuido el valor de las dos resistencias inferiores del puente de 22 Ohm a 15 Ohm o incluso 12 Ohm.  Eso haría que el instrumento fuera más sensible a valores de ESR más bajos.  He puesto esos valores alternativos entre paréntesis en el esquema y los puedes probar aunque yo no lo he hecho todavía. 
    A la salida del operacional C separamos las componentes DC y AC.  Primero tenemos un filtro de paso bajo, formado por resistencia y condensador, que permite la componente DC gobernar la base del transistor que controla un LED.  Este LED se ilumina si el condensador bajo prueba está en corto o tiene corriente de fuga muy alta. 
    La componente AC pasa a través de un filtro de paso alto formado por un condensador, que bloquea la componente DC, y una resistencia por la que llega al último operacional, D, que funciona como rectificador gracias al diodo que tiene conectado a la salida.  Cuanto más baja sea la ESR del condensador bajo prueba tanto más alta será la tensión rectificada.  En el caso muy improbable de que el instrumento de aguja requiere más voltaje entonces podemos poner una resistencia opcional que incrementa el voltaje de salida.  Yo ajusté mi circuito de forma que el voltaje máximo de salida de D es del orden de 1 V.  A continuación he puesto un segundo diodo en serie con la salida del instrumento.  El propósito de este cambio es expandir el rango del instrumento en la parte baja de valores de ESR a base de comprimir la parte de valores más altos y que nos interesan menos.  De esta forma los primeros 0.6 V de salida apenas mueven la aguja pero de 0.6 V a 1 V la aguja abarca toda la escala. 
    He construido un par de prototipos utilizando galvanómetros reciclados.  He pensado en utilizar en su lugar barras de LEDs pero un instrumento analógico se puede encontrar más barato, es más sencillo y da más resolución.  Además un instrumento analógico gasta menos energía lo cual es una consideración importante cuando se usan pilas de 9V.
    He pensado añadir un circuito que haga que el LED parpadee a intervalos mientras el aparato esté encendido con el fin de recordarnos que debemos apagarlo para ahorrar batería. 
    Aquí está el circuito impreso hecho por mí de forma artesanal.  Como digo no está totalmente acabado por lo que hay alguna pequeña discrepancia sin importancia entre el circuito teórico y el circuito impreso.  Por ejemplo, el diodo final hay que ponerlo en serie con R20. 
    ESR PCB
ESR PCB
    Enlace a otro diseño de circuito impreso hecho por capsighter.
   

Como usar el medidor de ESR
    Cerrar el interruptor de alimentación.  Cortocircuitar las puntas de prueba y ajustar R19 para que el instrumento marque a fndo de la escala.  Conectar las puntas de prueba al condensador (capacitor) bajo prueba y leer el instrumento.  Cuanto más se acerque al fondo de la escala menor es la ESR del condensador bajo prueba.  El LED rojo no debe iluminarse ya que esto indicaría un condensador en cortocircuito.  Un lector ha realizado un video que muestra el uso y puede verse aquí
   

Cómo mejorar la sensibilidad del instrumento
    Esta página, (sobre todo el original en inglés), recibe muchas visitas y algunos lectores me han escrito preguntando si sería posible incrementar la sensibilidad del instrumento.  Para esto es necesario disminuir la impedancia de salida de las puntas de prueba.  Como ya dije, una forma de hacer esto es disminuir el valor de R10 y R11 y luego incrementar la ganancia del comparador-amplificador que sigue.  Esto se puede hacer hasta cierto punto pero tiene un límite ya que demasiada amplificación llevaría a amplificar ruido captado por las puntas de prueba.  Una forma de solventar este problema sería disminuir el valor de R10 y R11 pero incrementar proporcionalmente el voltaje de la señal aplicada al puente de forma que el voltaje en las puntas de prueba permanezca igual.  El resto del circuito permanece igual y alimentado a 4.5 voltios pero el puente se alimentaría a un voltaje más alto, como, digamos, 20 V.  He aquí la idea básica: ESR PCB
    Es necesario añadir un transistor adicional para manejar el desnivel introducido entre la salida del oscilador y el nuevo voltaje.  He elegido 5 Ohm y 20 V como ejemplo pero se podría aumentar la sensibilidad todavía más usando resistencias de 1 Ohm y subiendo el voltaje a 100 V.  Siempre hay que asegurarse de que todos los componentes esté correctamente elegidos y dimensionados: los transistores deben soportar el nuevo voltaje y las resistencias de 1 K deben poder disipar más calor.
    Conceptualmente ésta es una forma muy sencilla de incrementar la sensibilidad del instrumento manteniendo el concepto básico del circuito pero complica la fuente de alimentación que ahora debe proporcionar un voltaje más.  Esto puede ser aceptable en un instrumento de laboratorio conectado a la red eléctrica pero sería un problema en un instrumento portátil en cuyo caso habría que diseñar una fuente conmutada que generara el nuevo voltaje a partir del bajo voltaje entregado por la batería.  Por otra parte quizá sería interesante rediseñar enteramente el circuito para que funcionara con +/-15 V o +/-20 V.
   
    Otra forma de disminuir la impedancia en las puntas de prueba es usar un transformador adaptador de impedancias y ésto es lo que hacen la mayoría de los circuitos.  Mucha gente tiene problemas para fabricar transformadores y prefiere limitarse a circuitos que no requieran transformadores ni bobinas.  Otro inconveniente de usar un transformador es que se bloquea la componente de CC que permite detectar condensadores en corto.  La mayoría de los medidores no disponen de esta función pero a mi me parece útil y me gustaría conservarla.  De mi cajón de componentes para reciclar ya tengo seleccionado un transformador adecuado para usar en un medidor de ESR y algún día espero diseñar y construir un medidor que use este transformador. 
   



    Modificaciones a esta página
2015-07-02.  Añadido enlace a placa por capsighter

2010-03-18.  Añadida sección "Cómo mejorar la sensibilidad del instrumento"
También el gráfico con los trazos de osciloscopio.
Me sorprende gratamente el alto número de visitas que recibe esta página
Quizá en uno de mis viajes a China me decida a buscar la posibilidad de
buscar un fabricante que fabricara este instrumento a bajo coste.

2009-10-21.  Tabla con valores de ESR como función de la capacidad.